Hoe belangrijk is de ‘october surprise’ nou werkelijk?

De Amerikaanse verkiezingen staan weer voor de deur! En het belooft weer een spektakel te worden. Een bekend fenomeen dat vrijwel elk jaar terugkomt is de ‘october surprise’, maar heeft deze echt effect op de uitslag?

Wat is een oktober-surprise nou precies? Dit is een gebeurtenis die laat in de verkiezingsrace voorkomt (rond oktober dus) en die de hele campagne op zijn kop kan zetten. De verassing van dit jaar is ook al gearriveerd: Trump heeft corona gekregen. Een perfect moment dus om terug te kijken naar de afgelopen verkiezingen om te onderzoeken of het inderdaad zo’n ‘game changer’ is als de media het doet laten lijken.

Soms is het heel duidelijk wat nou echt de verassing is, zoals het geval was in 2012 met hurricane Sandy. Toen nam Obama het op tegen Romney. Helaas is het niet altijd even duidelijk. Zo had je in 2016 met Trump tegen Hillary vrijwel elke dag in oktober een surprise. Zo had had je de grab ‘m by the pussy tapes, het e-mail schandaal van Clinton, mogelijke Russische inmenging en ga zo maar door. Om hier uit te komen hebben we de twittertrends van dat jaar bekeken om te bepalen welk onderwerp het meest populair was op Twitter. Dat is best een moeilijke opgave aangezien Twitter dat soort data niet zelf archiveert. Wel zijn er een paar andere sites waarbij je deze data kan opzoeken. De site die wij hebben gebruikt heet Trendogate. Die site laat helaas niet zien hoe vaak een trend getweet is, maar op basis van de Amerikaanse trends van dag tot dag konden we zien dat #TrumpTapes het meest voor komt in de lijsten.

Op 22 oktober 2012 raasde Hurricane Sandy over de VS. Een ingrijpende gebeurtenis die 185 levens eiste. Door het snelle optreden van de regering van Obama schoot hij vooruit in de opiniepeilingen. Zoals je kan zien hieronder zie je een stijgende lijn rond 22 oktober. Uiteindelijk won Obama ook deze verkiezingen.

De verkiezingen van 2016 waren een stuk rommeliger. Al zagen de opiniepeilingen er een stuk minder spannend uit.

De beroemde ‘grab ‘m by the pussy’ opnames werden bekend gemaakt op 7 oktober. In de eerste instantie krijgt Trump er zelfs een paar procent bij, maar deze verliest hij weer een paar dagen later. Ondanks het feit dat Trump nooit koploper is geweest in de opiniepeilingen wint hij deze verkiezingen alsnog. In dit geval heeft de meest besproken oktober-verassing van dat jaar dus niet zo veel uitgemaakt. Of heeft de extra media-aandacht hem wellicht geholpen?

Hierboven zie je de peilingen van van wat we tot nu toe van oktober hebben. Op 1 oktober is bekend geworden dat Trump besmet is geraakt met Covid-19, al is dit niet meteen terug te zien in de peilingen. Wederom loopt hij ook achter, maar we hebben inmiddels geleerd van vorig jaar dat dat voor de huidige president geen probleem hoeft te zijn.

Dus kan een oktober surprise een verkiezing maken of breken? Dat hangt ervan af. In het geval van Obama heeft het zeker geholpen. En wie weet moet de echte verassing van dit jaar nog komen.